Descubrí los colores de la luz blanca

¿Sabías que la luz blanca se compone de siete colores?

Isaac Newton presentó su experimento sobre la descomposición de la luz solar en 1667, momento en el que imperaba la idea cartesiana de que la luz estaba compuesta por pequeños corpúsculos y que los colores eran el resultado de la mezcla de luz y oscuridad en diferentes proporciones.

Newton realizó un sencillo experimento que consistió en hacer pasar un rayo de luz solar por un prisma, observando que la luz blanca se descomponía en diferentes colores al hacerlo. Con el objetivo de controlar que los colores no fueran resultado de alguna alteración generada por el prisma, utilizó una pantalla para hacer pasar cada uno de estos colores en forma aislada por un segundo prisma, corroborando que los colores mantenían su composición y que solo se alteraba el ángulo de proyección. De esta manera llegó a la conclusión de que se trataba de colores puros o monocromáticos y estableció que la luz blanca era el resultado de la sumatoria de siete colores: rojo, anaranjado, amarillo, verde, celeste, azul y violeta.

Los colores son ondas y cada color tiene una longitud de onda diferente, siendo más largas cuanto más se acercan al rojo y más cortas hacia el violeta. Cuando la luz blanca atraviesa el prisma, cada color toma un camino distinto dependiendo de su longitud de onda y lo atraviesa a distinta velocidad, saliendo reflejados con distinto ángulo. Por eso los colores se separan y pueden observarse en su forma pura.

Entonces, ¿por qué la luz se descompone al pasar por un prisma? Ese fenómeno, llamado dispersión, ocurre cuando la velocidad de propagación de la luz disminuye al pasar por un medio. Esto también sucede cuando las condiciones climáticas son favorables para que la luz solar atraviese las gotas de lluvia, dando origen a un arco iris.

Te invitamos al espacio Colorín coloreado del Ministerio de Ciencia, Tecnología en Innovación Productiva, que muestra de manera lúdica y experimental, la naturaleza del color y su percepción por parte de diversos organismos, combinando distintos conceptos de la física, la química, la biología y la psicología.